Che Malambo

Review: Che Malambo | TITAS Presents | Moody Performance Hall

Virtuosity and Passion

Argentina's Che Malambo lights up the Dallas City Performance Hall stage on the TITAS Presents season. Review in English and Spanish.

published Monday, April 17, 2017

Photo: Che Malambo
Che Malambo


Dallas — Everyone knows that Argentina is the birthplace of tango, right? Indeed yes, however the malambo, a traditional folkloric dance from the pampa regions danced exclusively by men, actually preceded tango, a couples dance form born in the capital, Buenos Aires. The first known records of the malambo date back to the 1600’s (compared to tango in the late 19th and early 20th centuries) in southern Argentina and it is born of the gaucho culture, a counterpart of the American cowboy. Today, there are two styles of malambo, one from the north and the other from the south.

The dance spectacle of Che Malambo, the brainchild of Gilles Brinas, a former French ballet virtuoso but now resident of Argentina, pays homage to this tradition while stylizing it for international audiences. The group came to Dallas on the TITAS Presents season, at Dallas City Performance Hall.

From the costumes, to the predominance of the bombo legüero (the drum instrument) and the natural percussion sounds from the feet stomping or zapateo, rather than the accompaniment of the acoustic guitar, this performance highlights the 14 dancers’ ability, virtuosity and technique to merge with the choreographic and stylistic concept of its director. The dancers are: Federico Arrúa, Fernando Castro, Francisco Ciares, Claudio Díaz, Miguel Flores, Federico García, Albanano Jiménez, Walter Kochanowski, Gonzalo Leiva, Facundo Lencina, Gabriel López, Daniel Medina, José Palacio, y Matías Rivas.

Che Malambo is divided into two parts, with an intermission. The first half of the show felt dark and somber, with minimal use of stage lighting (mostly warm colored side lights focusing on the footwork). With a modern and slim look, the dancers wore tight black pants and arm-bearing black vest-like tops with a minimum of adornment. The progression of the choreography highlighted several aspects of the traditional malambo: the fact that malambo is a solo dance, and that there is a certain amount of counter dance when other dancers are present. Here the theme seemed to be the traditional pride and defiance of the gaucho, and the one-up-man ship of one dancer facing off another, each attempting to out-dance the other, while still feeling the energy of the entire troupe.

Photo: Che Malambo
Che Malambo

The Dallas audience Friday night proved to be, according to the post-performance question and answer session with the company, extremely attentive to details and highly enthusiastic vocally. The audience showed particular enthusiasm for the dances that featured boleadoras (wooden balls swung from braided leather tethers, originally used by the gauchos as a hunting tool). The movement involves not only the fingers and hands, but the entire arm and upper back. Imagine swinging one tether from one side, at a particular pace, the other at a different pace, establishing the mood and rhythm, while doing a zapateo with the feet, moving and even running across the stage, twirling the bolas behind the back and coordinating elegant head movements! In both the first act and the second this dance, performed in variations of solo, duos and then multiple dancers, unequivocally brought the house down with shouts of appreciation.

On a personal note, while such virtuosity of coordination seems almost beyond belief, one of the most beautiful aspects of the boleadoras is its simulation of the haunting and lonely sound of the wind blowing through the extensive pampas (which means the plains) of southern Argentina. The introduction of the first piece of this kind evidently alluded to its equestrian connection, articulating leg and foot movements clearly echoing those of this animal whose existence is so closely tied to the gaucho.

In general, the malambo is danced with either short or high protective cow leather boots, having soles and high heels with nails driven onto them to resonate the pounding sound, there is another dance form done barefooted. While the Che Malambo dancers indeed danced with bare feet, the traditional form of this dance involves botas de potro (boots from a foal) that covers the feet with the hide of lower legs of a horse, strapped around the foot and ankle of the dancer, but leaving the bottom of the feet bare. This is traditionally southern style, which changed as the malambo eventually migrated north and the gauchos encountered the stonier and rougher terrain.

In the second act the men sported stylized black pants simulating the gaucho style with plain black, long sleeved tops. The mood lifted with an increase of colored lighting, smiles, and even a sense of humor. I would say that the dancers began to loosen up, flirting with the female and male audience, highlighted by a short audience participation clip to the song “Deep in the Heart of Texas.”

At the end of the show, all immediately stood for a long and enthusiastic standing ovation and encore, and for those of us who lingered, were fortunate to participate in a Q and A. Some of the highlights were:

Q: When did they begin their dance training?

A: (Laughter) When we were children, with our fathers, brothers and grandfathers. This is a dance we learned early in our families. It is a tradition handed down.

Q: What part of your body hurts the most afterward?

A: (More laughter) EVERYTHING!

Q: What is the age range of the dancers?

A: From 42 to 19. The two featured boleadores are these two, the oldest and the youngest.

Following my curiosity as a researcher, I found out that there is an annual national festival of malambo now in its 50th year, the Festival Nacional de Malambo which takes place in Labordo, Córdoba, Northern Argentina. The 2017 winner is Emanuel Hernández, a young man from Nuequén, the northwestern province of Patagonia. Considering the 2009 champion, Fernando Castro, is in the current company, perhaps we will see Hernández in future incarnations of Che Malambo, a show that will continue to excite and sell out. Without a doubt, the entire company is up to par with the national champion!


» Dr. Teresa Marrero is professor of Latin American and Latinx Theater in the Department of Spanish at the University of North Texas where she also serves as graduate advisor. She a national steering committee member of the Latinx Theatre Commons, a national network of artists and scholar dedicated to promote Latinx theatre in the United States and abroad. She is an avid Argentine tango dancer since 2005.



Photo: Che Malambo
Che Malambo

Todos saben que la Argentina es la cuna del tango, ¿cierto? Indudablemente que sí, sin embargo el malambo, una forma tradicional de baile folklórico danzado exclusivamente por hombres, le antecede al tango, baile nacido en la capital porteña. Los primeros malambos históricamente se ubican en el siglo diecisiete (comparándolo con el tango el cual surgió a fines del siglo 19 y principios del 20 en la capital porteña) en el sur del país, nacido de la tradición gauchesca (la contrapartida del vaquero estadounidense). Hoy en día coexisten dos tipos fundamentales estilísticos del malambo, uno norteño y el otro es sureño.

El espectáculo Che Malambo, hijo conceptual del bailarín virtuoso francés Gilles Brinas, ahora residente en la Argentina, brinda homenaje a la forma tradicional mientras que la estiliza para públicos internacionales. La compañía vino al Dallas City Performance Hall bajo la invitación de TITAS Presents.

Desde el vestuario hasta la dominancia del bombo legüero (el tambor) y los sonidos de percusión los cuales naturalmente surgen del zapateo contra el piso los cuales sustituyen el uso tradicional de la guitarra acústica, este espectáculo resalta la habilidad, el virtuosismo, y la técnica danzarina, los cuales se mezclan con el concepto coreográfico y estilístico del director. Los bailarines son: Federico Arrúa, Fernando Castro, Francisco Ciares, Claudio Díaz, Miguel Flores, Federico García, Albanano Jiménez, Walter Kochanowski, Gonzalo Leiva, Facundo Lencina, Gabriel López, Daniel Medina, José Palacio, y Matías Rivas.

Che Malambo está dividido en dos partes, con una intermisión en el medio. La primera parte del espectáculo se sintió sombrío y oscuro, a través del uso mínimo de luminotecnia (mayormente luces cálidas en off desde los lados del escenario y enfocada en el zapateo). Con un look moderno estilizado, los bailarines lucían pantalones negros ajustados y un sencillo chaleco sin mangas con un mínimo de adornos. La progresión de la coreografía enfocó aspectos del malambo tradicional: el hecho de que este baile es de solistas, donde ocurre un impulso de contradanza en relación a los otros danzantes. Aquí la temática parecía mostrar el orgullo tradicional del gaucho, y la competencia de virtuosidad entre los bailarines, cada cual ejecutando su intento de superar al otro, sin dejar de sentir la energía colectiva del grupo entero.

El público de Dallas el viernes en la noche se mostró sumamente entusiasta y atento a los detalles del baile, según los comentarios de los bailarines en la sesión de discusión a posterior del espectáculo. La audiencia se emocionó particularmente con los bailes de las boleadoras (bolas de madera osciladas en el aire atadas a una cuerda trenzada de cuero, originalmente usado como instrumento de caza). El movimiento no sólo surge de la articulación de los dedos y de las manos, sino de los brazos y de la espalda. Imaginarse oscilar una correa con la bola atada al final por un lado del cuerpo marcando un ritmo, otro ritmo marcado por el otro brazo, mientras se danza el zapateo en un contrapunteo rítmico, además de articular el movimiento de las bolas por las espaldas, y, para colmo, atravesar el escenario corriendo, y todo esto puntualizado con elegantes movimientos de la cabeza. ¡Indudablemente el público mostró su efusivo afecto en el primer y el segundo acto al ver solistas, dúos, y luego múltiples danzantes ejecutar esta complejidad de movimientos! Personalmente, mientras que toda esa coordinación y virtuosidad me parecen casi increíbles, uno de los aspectos sutiles y efímeros de las boleadoras es el silbido que producen, emulando el solitario sonido del viento en las grandes extensiones pamperas sureñas.

Generalmente el malambo se baila con botas altas o bajas de cuero de vaca con suelas y tacos con clavos incrustados para resaltar el sonido, sin embargo hay otro tipo de malambo que se danza con los pies desnudos.  Los bailarines de Che Malambo de hecho bailaron descalzos, mientras que la forma tradicional de este baile se ejecuta con botas de potro, una especie de cobertura al pie construida del cuero fino y delicado de un potro, atado al pie pero dejando la planta del pie al aire libre. Este estilo tradicionalmente sureño fue modificado cuando el malambo migró hacia terrenos pedregosos norteños. La primera muestra de este estilo en el espectáculo claramente aludió a sus orígenes ecuestres, con articulaciones de pies y piernas indudablemente aludiendo al animal cuya existencia es parte inseparable del gaucho.

En el segundo acto los chicos lucieron una camisa negra de mangas largas y pantalones negros simulando el estilo gauchesco. El estado anímico se elevó con el incremento de luces coloridas, sonrisas, y hasta juegos con sentido del humor. Yo llegaría a sugerir que los bailarines comenzaron a coquetear con el público femenino y masculino, en particular con el breve segmento “Deep in the Heart of Texas”.

El público inmediatamente se alzó en pie con una ovación entusiasta y larga, solicitando así otra. Para los que nos quedamos, tuvimos la suerte de participar en la conversación. Algunas de las preguntas fueron las siguientes.

P: ¿A qué edad empezaron su entrenamiento de baile?

R: (Risas) Cuando éramos chicos, con nuestros padres, hermanos y abuelos. Este es un baile que se aprende en familia, la tradición se hereda.

P: ¿Cuál parte del cuerpo les duele más al final de un espectáculo?

R: (Risas) TODO.

P: ¿Cuál es la expansión de edad de los integrantes del grupo?

R: Entre 42 y 19. Los boleadores principales son ellos, el mayor y el menor.

Siguiéndole la pista a la curiosidad, investigué que existe el Festival Nacional de Malambo en Labordo, Córdoba, el cual celebró su 50 aniversario en el 2017, y cuyo ganador se llama Emanuel (el Rolo) Hernández, oriundo de Nuequén. ¡De repente podríamos verlo en futuras encarnaciones de Che Malambo, un espectáculo de resuena con el público y vende boletas! Todos los integrantes de la compañía están a estas alturas.


» La doctora Teresa Marrero es profesora catedrática de teatro latinoamericano y latino en los Estados Unidos. Ella funge como consejera de estudios de posgrado en el Departamento de Español en la Universidad de North Texas. También es miembro de la red de artistas e investigadores Latinx Theatre Commons, grupo dedicado a promover el teatro y las artes hispanas en los EEUU. Es una ávida bailarina del tango argentino desde el 2005. Thanks For Reading

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Argentina's Che Malambo lights up the Dallas City Performance Hall stage on the TITAS Presents season. Review in English and Spanish.
by Teresa Marrero

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